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Dentro de nuestra serie de Economistas Notables, hoy presentamos a Arthur Cecil Pigou, economista inglés, propulsor del marco teórico de la denominada ‘Economía del bienestar’, así como autor de distintos ensayos sobre las ramas de la economía pública, los bienes públicos, y la teoría del desempleo. Como describiré más adelante, fue un economista muy centrado en el plano teórico, que podría haber obtenido una mayor relevancia si hubiese mantenido una vida más ‘social’, como bien supieron aprovechar economistas como John Maynard Keynes

Biografía


Arthur Cecil Pigou nació en la pequeña localidad de Ryde, perteneciente a la isla británica de Isle of Wight, el día 18 de noviembre de 1877, en el seno de una familia acomodada plagada de estudiosos. Muy ligado al ámbito académico, pionero en el estudio de la Economía Pública, meticuloso en sus análisis, y defensor de la ciencia económica como herramienta para limar las desigualdades sociales.

Fue compañero de John Maynard Keynes en la prestigiosa Universidad de Cambridge, economista notable con el que compartiría infinidad de inquietudes, y con el que libró una particular batalla en el estudio de la economía pública y el papel del Estado sobre la economía, batalla que sin lugar a dudas dejó un vasto legado para el estudio de la ciencia económica.

Pigou, al culminar sus estudios elementales se instaló en el King’s College de Cambridge, donde fue alumno de Alfred Marshall, ‘culpable’ de hacer despertar en el joven Pigou el interés académico en el estudio de la ‘Economía Política’.

Tras alcanzar su grado en esta misma disciplina, colaboró activamente con el que consideró su ‘profesor’, para finalmente ocupar su puesto en la misma escuela desde el año 1908, y hasta 1940. A la par que colaboró activamente en distintas comisiones de trabajo, entre las que se destacan la del estudio del ‘Impuesto sobre la renta’, donde figuraría como miembro titular a partir del año 1920.

El profesor Arthur Pigou falleció en la misma ciudad de Cambridge, en Reino Unido, el 7 de marzo de 1959.

Principales trabajos y contribuciones

Este economista fue muy prolífico en lo que a su producción científica se refiere, obra cuyo mayor esplendor se alcanzó en el año 1919 con su trabajo sobre El impuesto de la renta, y sobre todo al año siguiente con la Economía del bienestar (The Economics of Welfare, 1920), trabajo que supuso una notable contribución para el estudio de la intervención del Estado en la Economía, siendo el pionero de la configuración de la actual provisión de bienes y servicios de carácter público de un Estado moderno a sus ciudadanos.

Pigou fue un estudioso de las distintas figuras tributarias, instrumentos que emplearía para proporcionar una solución para corregir las distintas externalidades que se podrían manifestar en una economía, a través de los conocidos como impuestos pigouvianos, terminó que se acuñó en su honor, y necesario referente para el posterior ‘Teorema de Coase, que como se demostró más que un teorema es un pensamiento.

Otro campo de estudio de las investigaciones de Pigou fue la distribución de la renta nacional, donde analizó la visión de David Ricardo y John Stuart Mill, y en particular el reparto de la riqueza dentro de un Estado. Análisis que no culminó en su totalidad, al menos en lo que respecta a su traslación a una aplicación práctica por los gestores políticos, constituyendo el punto de arranque de las tesis que si desarrolló John Maynard Keynes.

Otra de las inquietudes que se plasmaron en la obra de Pigou fue su preocupación por las consecuencias socioeconómicas que se desprendían del fenómeno del paro, al asociar el pulso de la economía al estado de ánimo de los individuos que se circunscriben a un ámbito geográfico, y que además se podría cuantificar con el nivel de renta asociado a la misma.

Finalmente, quisiera señalar la gran importancia que tuvo su contribución respecto al estudio de las externalidades, las subvenciones y los impuestos, dónde defendió que el producto marginal neto, entendido como el rendimiento neto total del incremento marginal de un recurso, independientemente de quien sea el que lo recibe difiere del producto privado marginal neto, es decir, de la parte de dicho rendimiento que va a parar al propietario privado del recurso.

Al mismo tiempo, cuando entre una divergencia de este tipo, ésta impedirá que se alcance una producción óptima ideal, es decir, una renta nacional máxima. Para alcanzar el óptimo se requiere que se cumplan dos condiciones:

  1. El producto social neto marginal tendrá que ser igual para todos los empleos de un recurso, ya que, en caso contrario, la transferencia de un recurso de un uso que proporcione un producto social marginal neto menor, a uno en que este producto sea mayor, elevaría la producción total.
  2. La segunda condición requiere que el producto social marginal neto sea igual al producto privado marginal neto. Esto significará que el inversionista privado recibirá todas las ganancias procedentes de su inversión y que tendrá que sufragar todos sus costes.

En caso contrario, cuando el producto social marginal neto sea mayor que el producto privado marginal neto, se dedicarán a un empleo determinado unas cantidades de recursos menores del óptimo, mientras que en los casos en que los costes no sean sufragados por el inversionista, se invertirá una cantidad mayor que la óptima.

Esto significará que el inversionista privado recibirá todas las ganancias procedentes de su inversión y que tendrá que sufragar todos sus costes. En caso contrario, cuando el producto social marginal neto sea mayor que el producto privado marginal neto, se dedicarán a un empleo determinado unas cantidades de recursos menores del óptimo, mientras que en los casos en que los costes no sean sufragados por el inversionista, se invertirá una cantidad mayor que la óptima.
 

El impacto de Pigou hoy en día

La contribución del profesor Pigou sigue siendo muy actual en nuestros días, no solo en el estudio de las externalidades, el reparto de la renta, los impuestos o el desempleo, sino que también en la incidencia (externalidades) que los distintos acontecimientos económicos y la incidencia que tienen sobre la sociedad, sobre todo cuando se analizan nuevas tasas, contribuciones e impuestos a implementar, o el gravamen de los efectos determinadas actividades mercantiles.

Tal vez Pigou no ha alcanzado el reconocimiento que merece por haberse limitado al ámbito académico, al ser un profesional mucho menos ‘social’ que Keynes, contando con menos vías relacionales derivadas de su aislamiento de la vida política y social británica.

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