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Esta semana en nuestra serie de Conceptos de Economía hablamos de qué son las externalidades que, en la economía, son gastos o beneficios no controlados por los que los incurren y que no están reflejados en los precios.

Estos efectos secundarios de cada actividad económica implican que los beneficios o costes directos de una actividad no reflejan todos los beneficios o costos totales generados por esa actividad. Externalidades pueden surgir como resultado de una situación de mercado de menos de completa información o de obstáculos al funcionamiento de la libre decisión, obstáculos que también pueden incluir intervenciones de algún gobierno.

Ejemplos de una externalidad

Un ejemplo de una externalidad negativa es en la producción de energía nuclear trae beneficios para el generador de la electricidad pero trae impactos negativos sobre el medio ambiente con la creación de desechos radioactivos que son perniciosos para la sociedad. Otro ejemplo puede ser que el uso del automóvil en centros de ciudad que puede ser ventajoso para el usuario pero trae impactos negativos para la sociedad, en atascos y en impactos medio ambientales negativos. La propuesta del presidente de Francia hace unos años de que los países que más emiten CO2 paguen un impuesto es una forma de hacerles pagar por la externalidad negativa de aumentar el deterioro medio ambiental en el mundo.

Otro ejemplo de una externalidad negativa se está debatiendo mucho en España en estos momentos, la del tabaco. Los fumadores disfrutan de su actividad pero, como resultado de su actividad, otros sufren en salud y en disgusto. Esto es una externalidad negativa, eso si, muchos fumadores dirían que compensan por estas externalidades a través de los cuantiosos impuestos que pagan por su producto.

Un ejemplo de una externalidad positiva puede ser el apicultor que trae beneficos a los agricultores locales que necesitan el labor de las abejas para el desarrollo de su cosecha. Otro ejemplo positivo puede ser si mi vecino arregla su casa y la pinta para que quede mejor a su coste y este labor beneficia el valor total del barrio para todos. Un ejemplo similar sería cuando un vecino quiere una valla entre los dos vecinos y la paga. Como esta nueva valla beneficia a los dos, el segundo vecino recibe una externalidad positiva sin haberla pagado.

Impacto de las externalidades

Las externalidades son rigideces del mercado donde los impactos, positivos y negativos, no están reflejados en los precios, es decir, los beneficios los llevan terceros y los costos los incurrent terceros y, como ni los beneficios ni los gastos están reflejados en los precios, el desarrollo del equilibrio económico los excluye impidiendo la aproximación al Optimo de Pareto teórico.

Como los precios no tienen en cuenta estás externalidades, las decisiones económicas no pueden estar basadas en la plena eficiencia ya que excluyen partes de los costes y beneficios. Por otra parte, como actividades incurren en costes y beneficios ajenos, el objetivo es minimizar estas externalidades para que, así, los que causan externalidades negativas pagan por ello y los que causan externalidades positivas se benefician de ellas. Si suponemos que todos los gastos y beneficios deben tenerse en cuenta en toda decisión económica, de comprar y vender, de invertir y desinvertir, debemos minimizar las externalidades. Si suponemos que el objetivo es maximizar el Optimo de Pareto que nos dará la tarta más grande, debemos minimizar las externalidades.

Con las externalidades que quedan, cuando unos se benefician por externalidades y otros son perjudicados por externalidades se puede tener esto en cuenta a través de ajustes como impuestos a los que se benefician y pagos a los que pierden. Con el Optimo del Pareto, el objetivo es llegar a su punto máximo y, si algunos pierden y otros ganan, los que ganan pueden subvencionar a los que pierden.

En El Blog Salmón | Sarkozy propone gravar las importaciones de países que no respeten Kyoto
Gráficos | Wikipedia

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