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Dentro de nuestra serie de Economistas Notables, hoy les presentamos a James McGill Buchanan, Jr., economista estadounidense impulsador de la teoría económica de la elección pública.

Biografía

James M. Buchanan nació en el pueblo estadounidense de Murfreesboro, Tennessee, el 3 de octubre de 1919. En 1940, se graduó en la Middle Tennessee State Teachers College, ahora llamado la Middle Tennessee State University, en 1941, terminó su Máster en ciencias económicas en la universidad de Tennessee y, posteriormente, se integro en la marina durante la segunda Guerra Mundial trabajando con el Almirante Nimitz en Honolulu. En 1948, recibió su doctorado económico en la universidad de Chicago.

Al graduarse con su doctorado, se inició en la carrera académica como profesor asociado en la universidad de Tennessee, convirtíendose en profesor de Economía en 1950, desde donde se trasladó al Florida State University hasta 1956. Durante este periodo, residió en Italia por un año, estudiando sus tradiciones en finanzas públicas y la teoría política, experiencia que influyó mucho en sus estudios posteriores. Además, durante estos años descubrió al economísta sueco, Knut Wicksell, cuyas ideas introduciendo los análisis económicos al sector público y la utilización de las herramientas económicas a las decisiones políticas del sector público. Estas ideas fueron decisivas en el desarrollo intelectual del profesor Buchanan. Cuando volvió a Estados Unidos, fundó la Thomas Jefferson Center for the Protection of Free Expression desde la universidad de Virginia, desde donde inició e impulsó, con Gordon Tullock, la corriente económica de la elección pública.

Estas teorías empezaron a llamar mucho la atención y, en una conferencia en 1967 titulada Study of Non-Market Decision Making (Estudio sobre la toma de decisiones fuera del mercado), formó con Gordon Tullock la Public Choice Society. Después de un año en la universidad de California (UCLA) en 1968, trasladó su Center for the Study of Public Choice (CSPC) a la George Mason University, en Washington, DC.

En 1986, profesor Buchanan ganó el premio Nobel de economía por sus contribuciones sobre la teoría de la elección pública (Public choice), donde publicó extensivamente sobre las finanzas públicas, las económicas constitucionales y la teoría libertaria.

A sus 92 años, el profesor Buchanan sigue vinculado al Center for the Study of Public Choice y investigador principal del Cato Institute.

Principales trabajos y contribuciones

La base intelectual del profesor Buchanan es que rechaza completamente, como el dice: “any organic conception of the state as superior in wisdom, to the citizens of this state.” (cualquier concepción de que el Estado es superior a sus ciudadanos en sabiduría). Esta filosofía surgió de sus amplios estudios y análisis de las decisiones públicas de tributación, gasto, elección de prioridades y de gestión de cuentas públicas dentro de la economía, bajo la teoría de la elección pública (Public choice), que vincula la economía a la política del Estado.

Sus primeras publicaciones fueron Public Principles of Public Debt (Principios Públicos y Deuda Pública), en 1958, y Fiscal Theory and Political Economy (La Teoría Fiscal y la Economía Política), en 1960, aunque su trabajo más conocido, que publicó colaborando con Gordon Tullock, y que salió en 1962, es Calculus of Consent: Logical Foundations of Constitutional Democracy (El cálculo del consentimiento: los fundamentos lógicos de la democracia constitucional), donde combinan las decisiones económicas en el contexto de las limitaciones constitucionales del sistema político. En Cost and Choice (Costes y Opciones), en 1969, analizó costes y beneficios en el contexto de que estos elementos son estimaciones y sujetos a los que hacen el análisis, cuestionando su uso como si fuera ciencia fija.

Ha producido otras publicaciones sobre temas de la libertad, las económicas en el contexto de la democracia, la demanda y el suministro de los bienes públicos, culminando con Liberty, Market and State (La Libertad, el Mercado y el Estado) en 1985, antes de ganar su Nobel. La conferencia (en inglés) que dictó en el momento de su Nobel es muy interesante y muy explicativo.

El impacto de James M. Buchanan hoy en día

El trabajo de James M. Buchanan fue fundamental en el impulso de situar la economía en su aspecto total y en el análisis realista de la intervención económica de los gobiernos, incluyendo en la introducción de la elección racional en las decisiones gubernamentales. En este análisis enfatizó que, en las finanzas públicas, debemos tener en cuenta que hay condiciones políticas que influyen en estas actuaciones.

Su trabajo es especialmente importante en estos momentos donde existe un debate muy activo sobre la participación de los gobiernos en las economías, sobre su control de los recursos, su decisiones sobre la riqueza y la distribución de la riqueza y su análisis cuestiona las intenciones de los participantes gubernamentales, ya que sus decisiones no son tomadas con intenciones teóricas y utópicas, sino que sufren condicionamientos políticos que impactan las decisiones que se toman.

Influído por lo que consideraba el sobre-intervencionismo de los gobiernos en los años 1960, profesor Buchanan concluye que lo más cerca que la persona esté a la auto-suficiencia mejor. Hoy estos temas también son candentes.

Desde muy pronto profesor Buchanan aprendió que los gobiernos no eran entidades eficientes y altruistas que trabajaban para eliminar las imperfecciones encontrados en los mercados. Al contrario, gobiernos son el agregado de personas persiguiendo sus intereses personales, no el interés público, a través de leyes, impuestos y regulaciones interesadas. Parece que muchos han olvidado estos análisis durante los últimos años de intromisión de los políticos y de los funcionarios en nuestra vida económica diaria.

Por otra parte, como también dijo el profesor Buchanan (en inglés) en el momento de su premio: “Every man his own economist – this has proved to be the scourge of rational public discourse for the lifetime of political economy.” (Cada persona es su propio economista – que prueba que resultó ser un golpe al análisis racional de la política económica) Pues también.

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Imagen | Nobel Foundation

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