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Dentro de nuestra serie de Economistas Notables, hoy les presentamos a Alban William Phillips, conocido como William o Bill, economista neozelandés que se hizo famoso mundialmente por una idea económica, la Curva de Phillips, idea que sigue creando debate.

Biografía

William Phillips nació en Te Rehunga, Nueva Zelanda, en la isla norte del país, el 18 de noviembre de 1914, de un padre granjero y una madre profesora de escuela. Antes de terminar el colegio, inició sus viajes, primero a Australia, trabajando como cazador de cocodrilos y director de sala de cine y, posteriormente, a los 23 años, buscando su vida en China y Rusia, durante la invasión china de Japón, llegando al Reino Unido en 1938, donde estudió ingeniería eléctrica.

Después de la segunda guerra mundial, donde participó en Asia y estuvo preso de los japoneses durante tres años, volvió al Reino Unido e inició sus estudios de sociología en la London School of Economics (LSE), cambiándose al estudio de económicas cuando se interesó por las teorías del economista inglés, John Maynard Keynes.

En 1967, regresó a Australia para trabajar como profesor de economía en la Australian National University, y falleció el 4 de marzo del 1975.

Principales trabajos y contribuciones

Mientras estudiaba en la LSE, aprovechó sus conocimientos de ingeniería eléctrica para ayudar a desarrollar un ordenador analógico hidráulico que modelaba la economía británica y le ofrecieron un puesto en la LSE, donde llegó a profesor en 1958.

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Ese mismo año publicó su teoría sobre la relación entre el desempleo y el cambio de los sueldos y, posteriormente, lo adaptó a la relación inversa entre la inflación y el desempleo, bajo la suposición de que el coste laboral es el componente que más impactaba la inflación. Esta teoría se conocería como la Curva de Phillips, que llamó la atención incluso de los economistas estadounidenses y nóbeles de economía, Paul Samuelson y Robert Solow.

Para llegar a su teoría, el profesor Phillips analizó la relación entre el desempleo y el desarrollo de los salarios durante varias décadas y vio que, cuando había desempleo, el nivel de salarios se estabilizaba o bajaba y vice versa. Tras este análisis, desarrollo su teoría de la relación inversa entre la inflación y el desempleo, es decir que, cuando subía la inflación bajaba el desempleo y vice versa. Este análisis, que dibujó en un gráfico como el que incluímos, aunque este es más actualizado, dio unas herramientas aparentemente simples a los gobiernos para impactar el nivel de desempleo ajustando el nivel de inflación.

Phillips hoy en día

Esta compensación entre la inflación y el desempleo se vio cuestionada a lo largo del siglo XX por muchos economistas, liderados por Milton Friedman, que analizaron la relación entre la inflación y el desempleo y vieron que en el punto de equilibrio a largo plazo existía un desempleo natural, posteriormente denominado NAIRU, y que sólo en el muy corto plazo se reducía el desempleo con medidas que generaban inflación y, además, poco. Posterior a ese corto plazo, la economía volvería a la situación de desempleo de antes pero con más inflación. También, como inflación impacta el desempleo negativamente, más inflación subiría el nivel de NAIRU con la conclusión de que, intentar reducir desempleo a través de más inflación resultaba en los dos, más inflación y más desempleo.

Cuando en los años 1970, con la primera crisis del petróleo, el mundo experimentó altos niveles de inflación y de reducción en la actividad económica mundial, con su resultante desempleo, la primera época de estanflación, se dejó de hablar de la Curva de Phillips. El profesor Phillips vivió justo suficiente para ver lo que estaba pasando en esta década.

En estos momentos de dificultad económica, se está viendo mucho entusiasmo en favor de la compensación entre inflación y desempleo ya que, como muchos piensan que la inflación está baja, permitir más inflación a través de las fuertes inyecciones de liquidez dicen que no será un problema para conseguir más empleo. La Curva de Phillips no está muerta todavía.

En El Blog Salmón | ¿Debemos tener inflación?
Imagen | Reserve Bank Museum of New Zealand

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